Innovadores AfriGadget: Simon Mwacharo, de Craftskills

Recientemente tuve la oportunidad de entrevistar por correo electrónico a Simon Mwacharo, un emprendedor ubicado en Nairobi, Kenia, que es el ejemplo perfecto de lo que George Ayitteh ha denominado muy adecuadamente como “la generación guepardo”.

Simon dirige CraftSkills [Destreza Artesana], del cual es propietario, un pequeño negocio radicado en Nairobi, Kenia, que diseña y crea proyectos autosuficientes de energías renovables en lugares inaccesibles para la red eléctrica. Hasta la fecha, Craftskills ha asumido retos en Kenia, Uganda, Tanzania, Camerún y Ruanda, entre otros países. Simon, con quien AfriGadget se encontró por primera vez el pasado verano en TED Global en Arusha, Tanzania, accedió gentilmente a esta entrevista por correo electrónico.

Molinos de viento de Craftskills

AfriGadget: ¿Podrías decirnos cuándo y cómo entró Craft Skills en el negocio de las energías renovables en África Oriental, y cuál es la motivación que inspira a la organización?

Simon: Fundé CRAFTSKILLS en el año 2000. Me inspiró un desafío de la zona rural donde vivo, donde no hemos tenido energía durante más de 40 años, desde la independencia [Kenia se independizó en 1963]. Procedo de un poblado en el lateral de una colina, en Sagalla, Taita Hills en la Provincia Costera, donde sopla un fuerte viento desde la meseta Nyika. Este viento atraviesa la zona sin encontrar ningún obstáculo, y algunas veces nuestros tejados no soportan su paso.

Empecé a hablar con la gente sobre turbinas eólicas, y cómo podría hacer una asequible que pudiera fabricar para otras personas necesitadas. Cuando cae la oscuridad en esos poblados, junto con la niebla, se vuelve virtualmente imposible viajar por la zona.

A: Háblanos un poco sobre el personal que trabaja para la organización.

S: Empecé con dos personas. No podía permitirme contratar a trabajadores especializados, así que decidí formarme yo para después formar a mis dos chicos. Además, tengo un amigo que arregla radios y televisores en Kibera, que me ayudó a diseñar y montar un contador de cobros.

Ahora contamos con un equipo de 20 personas, y con otros socios sobre el terreno que tienen su propio personal, hasta un total de 50. Tenemos técnicos, soldadores, expertos en fibra de vidrio, ingenieros y comerciales.

A: ¿Cuál es el perfil típico de un proyecto de Craft Skills? ¿Cuál es el tipo de cliente más habitual, y cómo se llevan a cabo los proyectos?

S: La mayoría de nuestros clientes no son los propietarios de los proyectos que llevamos a cabo. Se benefician de los servicios de recarga de baterías en los emplazamientos eólicos y solares que construimos con nuestros socios. Los que tienen bajos ingresos personales y no pueden permitirse la instalación eléctrica, o que viven en lugares donde no existe red eléctrica. En ambos casos, construimos los emplazamientos nosotros mismos, involucrando a la gente de la zona como socios. Otros tienen buenas casas en propiedad en las que han invertido mucho dinero, construidas en zonas sin red eléctrica: éstos levantan turbinas para su uso personal (iluminación, bombeo del agua de los pozos y perforaciones prospectivas). Otro segmento lo constituyen los empresarios de las zonas donde no hay red eléctrica, levantan turbinas para poner en marcha centros de recarga y vender la energía a otros locales, o iniciar sus propios negocios, como refugios, hoteles, escuelas y otras instituciones.

A: ¿Puedes compartir con nuestros lectores algunos de los retos con los que se enfrenta Craft Skills a la hora de ejecutar los proyectos?

S: Hemos tenido que hacer frente a retos culturales, a veces no podemos poner una turbina en el sitio ideal debido a creencias existentes sobre esos sitios, por lo tanto tenemos que educar a los habitantes para que nos dejen hacerlo, o bien rediseñar el proyecto y reubicarlo. Otro reto es la capacidad financiera de los habitantes de las zonas sin red eléctrica.

[Como resultado de esto] hemos diseñado productos de baja energía (paquetes de pilas y LEDs) para alcanzar su nivel económico y que también ellos se puedan beneficiar de esta nueva tecnología.

A: ¿Por qué energías renovables? ¿Cuál es la lógica que sigue Craft Skills para centrarse exclusivamente en proyectos que producen energía sólo a partir de fuentes renovables?

S: Buscábamos algo que fuera asequible y sostenible, y que atajara por los sectores económicos. La energía solar resulta ser más cara, delicada, sofisticada, y también más fácil de ser robada cuando se instala en los hogares. Necesitábamos venderle a la gente más cantidad de energía a un precio más barato, de ahí que el viento fuera el mejor candidato.

El viento está en todas partes, como el sol: uno sólo necesita encontrar el punto adecuado para colocar la turbina, lo más alto que se pueda. Funciona las 24 horas, día y noche, y además encontramos un modo de hacer que nuestras turbinas aprovecharan situaciones de poco viento con el generador multipolar, palas huecas para las hélices, con los materiales disponibles a nivel local en un 90%, haciendo de nuestra tecnología la mejor aplicación para esta región.

A: ¿Cuál dirías que ha sido el proyecto más satisfactorio o gratificante en el que has estado involucrado con Craft Skills? ¿Qué lo hizo tan especial?

S: El proyecto del tanque de agua en Chifiri fue para mí el más gratificante. Este asentamiento es una comunidad de pastores en una zona árida. La demanda de agua para beber, lavarse y proveer a las miles de cabezas de ganado, es enorme.

Nuestra turbina les proporcionó una solución muy barata para obtener agua e iluminar las “manyattas” que rodeaban el tanque. El contratista sobre el terreno es excelente en lo que se refiere a su construcción de las represas. Su diseño me impresionó porque el agua iba a estar disponible durante 6 meses, en lugar de los 4 meses habituales tras las estaciones lluviosas. Se aseguró de que las represas estuvieran bien compactadas y protegidas por vallas, para evitar que los animales las pisotearan, lo que aumentaría la tasa de percolación [filtración] y pérdida de agua. El agua sólo está disponible en los tanques, y es canalizada hasta los asentamientos. El proyecto proporciona abrevaderos para que los animales beban, y baños para que la gente se lave. En la represa cercada hay un guarda o un cuidador armado, defendiendo el lugar con una luz de seguridad en lo alto de la torre con la que se iza la turbina.

Craftskills - Rueda para un proyecto de agua en Camerún

Simon también ha sido entrevistado por Juliana Chebet, alias AfroMusing, Editora Senior de AfriGadget, sobre CraftSkills. Puedes encontrar el vídeo en este enlace.

Publicado por Ntwiga en
http://www.afrigadget.com/2008/04/30/afrigadget-innovator-series-simon-mwacharo-of-craftskillz/

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